Cameroun: pourquoi l’annulation de la dette par la Chine est elle restée sécrète? (CNN)

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(CNN) Lemois dernier, le diplomate chinois Yang Jiechi a rencontré le président camerounais Paul Biya à Yaoundé, la capitale, et annulé une partie de la dette du pays africain. L'accord est presque passé inaperçu.

La Chine n’a publié aucun communiqué de presse et le gouvernement camerounais n’a pas mentionné l’annulation de la dette dans son compte rendu de la visite de M. Yang.

La Chine n’a publié aucun communiqué de presse et le gouvernement camerounais n’a pas mentionné l’annulation de la dette dans son compte rendu de la visite de M. Yang.

C’est seulement quand un article de presse chinois a déclaré par la suite que Pékin avait annulé 3 000 milliards de francs CFA (5,2 milliards de dollars) de la dette camerounaise lors du voyage de M. Yang, que l’existence d’un accord était apparue.

Le chiffre était incorrect. Cinq milliards de dollars sont proches du montant emprunté par le Cameroun à Beijing depuis 2000, selon l’ Initiative de recherche Chine-Afrique (CARI), et dépassent le montant que le pays devrait encore devoir.

Mais si le reportage était faux, sa publication a contraint le gouvernement chinois à parler publiquement du type d’accord conclu.

La semaine dernière, Hua Chunying, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré à CNN: « La Chine a accepté de renoncer à la dette intergouvernementale sans intérêts que le Cameroun n’avait pas remboursée à la fin de 2018 ».

Cette dette valait 78,4 millions de dollars . La dette totale du Cameroun s’élève à 5,8 milliards de francs CFA (10 milliards de dollars), dont environ un tiers est dû à la Chine, selon le Fonds monétaire international.

En bref, il s’agissait d’une infime partie de la responsabilité du Cameroun envers la Chine.

Alors pourquoi le secret initial?

Backlash de la dette africaine

Les annulations de dette des pays en développement sont généralement accueillies en grande pompe, telles que l’Initiative en faveur des pays pauvres très endettés ( PPTE ) du FMI et de la Banque mondiale , ou l’effacement de la dette historique du Club de Paris au début des années 2000.

En Chine, c’est plus compliqué: la dette africaine est devenue de plus en plus controversée chez nous.

Lorsque le président Xi Jinping a promis une enveloppe de 60 milliards de dollars d’aide, d’investissements et de prêts à l’Afrique en septembre dernier lors du Forum triennal sur la coopération sino-africaine, des messages de colère sont apparus sur Internet. Les critiques se sont demandé pourquoi la Chine – où au moins 30 millions de personnes vivent encore dans la pauvreté, définie comme un revenu annuel de moins de 2 300 yuans (environ 340 dollars américains) – verse de l’argent à l’Afrique. Les censeurs ont rapidement supprimé les plaintes.

Il y a aussi ceci à considérer: les pays africains ont emprunté 143 milliards de dollars à la Chine depuis 2000, selon les chiffres du CARI. La clémence de Pékin envers le Cameroun pourrait inciter d’autres pays fortement endettés, tels que l’Éthiopie, Djibouti et la Zambie, à s’attendre à un traitement similaire.

La Chine a peut-être également recherché un arrangement sous le radar en raison des troubles politiques au Cameroun.

La semaine dernière, la police a arrêté Maurice Kamto , le leader de l’opposition camerounaise qui prétend avoir remporté les élections de l’année dernière, ainsi que plusieurs sympathisants du personnel, alors que des manifestations alimentaient l’instabilité politique.

La nation ouest-africaine se bat contre une insurrection de Boko Haram dans le nord, tandis qu’un mouvement sécessionniste déstabilise les deux régions anglophones de la nation majoritairement francophone née de l’unification d’une ancienne colonie britannique et d’une ancienne colonie française.

En raison des troubles, le Cameroun n’a plus le droit d’accueillir la Coupe d’Afrique des Nations 2019, le championnat biennal de football du continent, qui se déroulera désormais en Égypte.

Une affiche électorale pour le président camerounais Paul Biya à Yaoundé en novembre 2018 réaffirme qu'il a "la force de l'expérience".  de son côté.

Une affiche électorale pour le président camerounais Paul Biya à Yaoundé en novembre 2018 réaffirme qu’il a « la force de l’expérience » de son côté.

Du point de vue des droits de l’homme, la barre des partenaires politiques chinois en Afrique est basse. Pékin a soutenu le Zimbabwe pendant les années les plus sombres du règne du dictateur Robert Mugabe et versé de l’argent en Angola sous l’ancien président José Eduardo dos Santos, une figure autoritaire associée à la corruption à grande échelle .

Mais Biya, 85 ans, qui dirige le Cameroun depuis 36 ans, a de plus en plus l’air d’un « partenaire inapproprié » du point de vue des affaires, alors que la Chine est de plus en plus surveillée, a déclaré Chris Roberts, politologue à l’Université de Calgary. .

« Le Cameroun dans tous les sens, forme ou forme empire de jour en jour dans chaque métrique », a déclaré Roberts. « Ce régime a démantelé ses bases pour une économie stable. »

Poches profondes, port profond

La Chine a établi des relations diplomatiques avec le Cameroun en 1971. Leur partenariat économique a été renforcé après la nomination de Nicolas Sarkozy à la présidence de la France en 2007 et la supervision de la réduction des relations de son pays avec son ancien territoire colonial, laissant un vide à combler pour Beijing.

Depuis le début du XXe siècle, la Chine accorde un allégement de la dette au Cameroun . En 2001, elle avait annulé une dette de 34 millions de dollars. En 2007 , la Chine avait pardonné 32 millions de dollars supplémentaires et 30 millions de dollars avaient été supprimés en 2010.

Ces chiffres sont en fait dérisoires par rapport aux 227 millions de dollars que le Canada avait pardonnés en 2006, par exemple, note Roberts.

Mais c’est en 2011 que la Chine s’est vraiment engagée envers le Cameroun en acceptant de construire et de financer un nouveau port dans la ville de pêche de Kribi. Cela semblait un endroit stable pour investir: le Cameroun était considéré comme un pays relativement pacifique dans une région déchirée par la guerre.

Le port actuel de Douala, au Cameroun, était surchargé de travail, délabré et limité par son emplacement dans un estuaire rempli de sédiments.

Une fois achevé en 2035, Kribi sera le plus grand port en eau profonde de la région. Il traitera les exportations de bauxite, de minerai de fer et d’autres minéraux du Cameroun et pourrait également servir le projet de développement pétrolier et d’oléoduc Tchad-Cameroun, qui pompe le pétrole du Tchad, un pays enclavé.

Les deux premières étapes du projet, construites par China Harbour Engineering Company, se sont élevées à 1,2 milliard de dollars. CHEC construit également une autoroute de 436 millions de dollars pour relier le nouveau port à Douala et a accepté de construire un chemin de fer menant à un gisement de minerai de fer. D’autres sociétés chinoises ont érigé des tours en béton autour de Kribi, en prévision de sa transformation en un centre commercial régional florissant.

Le port de Kribi étendra également la portée de la Route de la soie maritime en Chine, une initiative à laquelle le Sénégal a souscrit l’année dernière. C’est un élément important du plan de développement économique de la multinationale One Belt One Road du président Xi.

« Le golfe de Guinée est stratégique pour la Chine », explique Xavier Auregan, spécialiste des relations sino-africaines dans les pays francophones, expliquant qu’une base renforce ses intérêts en Afrique de l’Ouest, de la Côte d’Ivoire au Gabon.

« Le Cameroun est l’un des pays pouvant rassembler l’infrastructure énergétique de … l’Afrique de l’Ouest. »

L’activité de la Chine au Cameroun ne se limite pas au nouveau port: elle était responsable de 90% de la construction et de la réfection de routes dans le pays à partir de 2014, et des entreprises chinoises y ont construit des barrages et des installations hydroélectriques.

La Chine a également sans aucun doute bénéficié de ces développements, de nombreux contrats étant passés avec ses entreprises.

Mais le gouvernement camerounais a contracté des emprunts considérables pour les financer et le remboursement de la dette semble de plus en plus problématique dans une économie en perte de vitesse .

« Si vous dites que nous avons prêté cet argent pour ce projet ou cet effort de développement et que nous l’écrivons simplement parce que nous savons que nous ne le récupérerons jamais », a déclaré Roberts, « cela a un effet national, mais cela a aussi des implications internationales. « 

L’une des principales préoccupations concernant les emprunts chinois en Afrique est la diplomatie qui piège la dette – l’idée que Pékin fera pression sur les pays qui ne peuvent pas rembourser leurs emprunts pour qu’ils remettent des actifs clés.

En décembre dernier, le président kenyan, Uhuru Kenyatta, avait démenti que le gigantesque port de Mombasa, Kilindini, le plus grand port d’Afrique de l’Est, fût inscrit en garantie d’un emprunt chinois de plusieurs milliards de dollars destiné à financer un chemin de fer. La Chine a également nié le rapport. À Djibouti, des préoccupations similaires ont été exprimées concernant la récente acquisition par la Chine d’une participation dans un port là-bas.

Tension des mines d’or

La décision de la Chine d’alléger sa dette au Cameroun intervient également à un moment difficile entre la communauté minière traditionnelle du pays et les sociétés minières chinoises.

Le Cameroun oriental est riche en or. Justin Kamga, coordinateur de l’Association des forêts et du développement rural (FODER) à Yaoundé, a déclaré que les entreprises chinoises exploitent des mines illégales dans la région et ont peu de respect pour la terre.

Un site minier chinois au Cameroun.  Des machines industrielles sont utilisées pour déterrer le site.

Un site minier chinois au Cameroun. Des machines industrielles sont utilisées pour déterrer le site.

Le ministère chinois des Affaires étrangères n’a pas répondu à la demande de commentaires de CNN.

Les mineurs camerounais locaux utilisent généralement des méthodes minières artisanales qui ne nuisent pas à l’environnement, dit Kamga. Les entreprises chinoises utilisent des machines lourdes qui marquent souvent les villages avec des trous multiples de 30 mètres de profondeur, détruisant les terres agricoles.

Selon Kamga, entre 2012 et 2015, plus de 250 fouilles ont été abandonnées, principalement par des entreprises chinoises. Entre 2015 et 2018, plus de 100 personnes sont mortes dans de tels trous, provoquant des glissements de terrain et provoquant l’indignation locale des entreprises chinoises. En décembre, neuf personnes sont mortes dans un tel incident, selon FODER.

Mines d'or artisanales à l'est du Cameroun.

Mines d’or artisanales à l’est du Cameroun.

La réglementation stipule que les opérateurs doivent couvrir les trous en toute sécurité, mais Kamga indique que l’armée camerounaise protège les sociétés minières chinoises, ce qui signifie qu’elles font souvent face à peu de représailles juridiques. Le Cameroun était classé 152ème sur 180 pays selon l’ indice de perception de la corruption 2018 .

Le gouvernement camerounais n’a pas répondu aux courriels de CNN demandant des commentaires.

Auregan a déclaré que bien que l’exploitation minière imprudente ait terni l’image de la Chine, il est peu probable que ce soit la raison de l’annulation de la dette de 2018.

« La Chine voit la vision géostratégique et à long terme de l’importance du Cameroun dans cette région », a déclaré Roberts.

En bref, tant que la Chine aura besoin d’une présence maritime en Afrique de l’Ouest, le fardeau de la dette du Cameroun pourrait s’alléger un peu plus longtemps.

Steven Jiang de CNN a également contribué à ce reportage de Pékin.

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